El cambio a vehículos eléctricos está a punto de abrumar las escasas operaciones mineras de EE. UU.

by Ehsan

El cambio a vehículos eléctricos está a punto de abrumar las escasas operaciones mineras de EE. UU.

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Los vehículos eléctricos son muy útiles en la lucha contra el cambio climático. Pero los vehículos eléctricos necesitan baterías, y las baterías necesitan minerales como el níquel, el cobalto y el litio. Estados Unidos tiene algunos de estos minerales bajo tierra y quiere extraerlos rápidamente para no depender tanto de otros países, incluida China.

Pero aquí es donde se complica. Los operadores de minas dicen que pueden acelerar el proceso de excavación, pero se interponen en su camino una serie de obstáculos normativos. Y los ambientalistas y los grupos tribales siguen siendo extremadamente escépticos de que toda esta minería se pueda hacer de una manera que no arruine la tierra ni desperdicie el agua.

Eso resume más o menos los casi 27,000 comentarios que ha recibido el Ministerio del Interior en los últimos seis meses desde que emitió una solicitud de información sobre cómo mejorar las regulaciones, leyes y prácticas federales de minería de roca dura. El ministerio tendrá que revisar estos comentarios, ya que considera reformas muy necesarias a una ley muy obsoleta. Y tendrá que encontrar una manera de manejar todos estos intereses y preocupaciones en competencia mientras busca impulsar la minería estadounidense para satisfacer la creciente demanda de vehículos eléctricos mientras protege el medio ambiente.

Será una tarea casi imposible.

La Ley de Reducción de la Inflación, el nuevo proyecto de ley de impuestos y clima de los demócratas, destina casi $ 400 mil millones para iniciativas de energía limpia durante la próxima década, incluidos créditos fiscales para vehículos eléctricos y las empresas financieras que fabrican automóviles limpios en los Estados Unidos. Y California ha dicho que prohibirá la venta de vehículos nuevos a gasolina a partir de 2035, una medida que se espera que sigan más de una docena de otros estados.

Pero los únicos vehículos eléctricos que serán elegibles para el crédito de $7,500 son los fabricados en América del Norte usando baterías con minerales extraídos del suelo en los Estados Unidos o de sus socios comerciales. Muchos observadores consideran que estos requisitos son inalcanzables debido a la gran dependencia de la industria automotriz de los materiales y componentes de las baterías de China.

Este temor se refleja en los comentarios dejados por los principales fabricantes de automóviles en respuesta a la solicitud de información del Ministerio del Interior. La Automotive Innovation Alliance, que representa a casi todos los principales fabricantes de automóviles de los Estados Unidos, lo expresó sin rodeos.

«Estados Unidos no tiene una capacidad de procesamiento significativa para materiales de baterías de vehículos eléctricos y depende de otros países para obtener materias primas refinadas, lo que deja al mercado estadounidense en riesgo de verse afectado por cadenas de suministro fuera del control estadounidense», dijo el grupo.

Esto solo empeorará a medida que crezca la demanda de vehículos eléctricos, y la Alianza argumenta que la falta de materiales críticos para las baterías podría compensar la escasez de semiconductores en términos de impacto en la economía.

La Asociación de Transporte Cero Emisiones (ZETA), que representa a empresas de vehículos eléctricos como Tesla y Rivian, dice que las leyes mineras actuales no reflejan la urgencia de aumentar la oferta nacional de minerales.

«Si los vehículos eléctricos representaran el 100 % de las ventas de automóviles nuevos (17 millones por año, en línea con el objetivo principal de ZETA), la producción actual de carbonato de litio equivalente (LCE) solo cubriría el 0,05 % de la demanda nacional total de baterías para vehículos eléctricos». dijo el grupo en su comentario.

La mayor parte de la ira se dirige al proceso de concesión de licencias para nuevas operaciones mineras, y Ford lo llama «largo, costoso e ineficiente». Una mina nueva en los Estados Unidos puede tardar de siete a 10 años en completar todos los permisos y documentos antes de que entre en funcionamiento. En Canadá y Australia, este proceso solo lleva de dos a tres años, señala Ford.

Estados Unidos debería simplificar el proceso de permisos para acelerar la producción de nuevas operaciones mineras, recomiendan las empresas. También quieren más transparencia de todas las agencias involucradas, un mayor compromiso para cumplir con los plazos y más dinero para financiar estudios geológicos para encontrar nuevos depósitos minerales. La promulgación de estos cambios podría estimular un «tremendo crecimiento económico», dice Ford.

Los grupos ecologistas lo ven un poco diferente. Apoyan ampliamente los objetivos de transporte limpio del gobierno, pero temen pisotear las normas ambientales actuales, y especialmente las tierras tribales, en la prisa por extraer la mayor cantidad de minerales posible.

«La revolución de la energía verde no se puede construir sobre una industria minera sucia, regulaciones obsoletas e injusticia ambiental», escribió Samuel Penney, presidente de la tribu Nez Perce en Lapwai, Idaho, en su comentario presentado al Departamento del Interior.

Si Estados Unidos quiere cumplir sus objetivos climáticos, necesita mucho más litio, cobalto y níquel, ingredientes clave en las baterías de los vehículos eléctricos. Esto también es cierto a nivel mundial; la Agencia Internacional de Energía estima que el mundo necesitará alrededor de 20 veces más níquel y cobalto para 2040 que en 2020, y 40 veces más litio.

Puede que no sea posible. Un Servicio Geológico de EE. UU. estimó que para electrificar completamente su flota de vehículos, EE. UU. necesitará 1,27 millones y 160 000 toneladas métricas de níquel y cobalto de grado de batería por año, respectivamente, las cuales superan la producción mundial total en 2021.

Las empresas de vehículos eléctricos ya están buscando formas de reducir su dependencia de ciertos minerales, como el cobalto, que se ha relacionado con abusos contra los derechos humanos. Pero usar menos cobalto provocaría un aumento en la demanda de níquel. El CEO de Tesla, Elon Musk, prácticamente rogó a los mineros del mundo que produjeran más.

Estados Unidos tiene actualmente una mina de níquel en funcionamiento en Michigan. Se espera que sus recursos se agoten para 2026.

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