Las plantas metalúrgicas que abastecen a las fábricas europeas se enfrentan a una crisis existencial

by Ehsan

Las plantas metalúrgicas que abastecen a las fábricas europeas se enfrentan a una crisis existencial

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(Bloomberg) — En la industria del aluminio, cerrar una fundición es una decisión angustiosa. Una vez que se corta la energía y las «ollas» de producción vuelven a la temperatura ambiente, pueden pasar varios meses y decenas de millones de dólares para que vuelvan a estar en línea.

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Sin embargo, Norsk Hydro ASA se está preparando este mes para hacer precisamente eso en una enorme planta en Eslovaquia. Y no es el único: la producción europea ha caído a su nivel más bajo desde la década de 1970 y los expertos de la industria dicen que la creciente crisis energética ahora amenaza con crear un evento de extinción en gran parte de la producción de aluminio de la región.

La explicación radica en el apodo del aluminio: “electricidad congelada”. El metal, utilizado en una amplia gama de productos, desde chasis de automóviles y latas de refresco hasta misiles balísticos, se produce calentando las materias primas hasta que se disuelven y luego pasando una corriente eléctrica a través de la olla, lo que hace que consuma mucha energía. Una tonelada de aluminio requiere unos 15 megavatios hora de electricidad, suficiente para alimentar cinco hogares en Alemania durante un año.

Algunas fundiciones están protegidas por subsidios gubernamentales, contratos de electricidad a largo plazo o acceso a su propia energía renovable, pero otras enfrentan un futuro incierto.

«La historia ha demostrado que una vez que las fundiciones de aluminio desaparecen, no regresan», dijo Mark Hansen, director gerente de la firma de comercio de metales Concord Resources Ltd. , entra en aeronaves, armas, transporte y maquinaria.

A medida que decae la producción, los cientos de fabricantes europeos que convierten el metal en piezas para automóviles alemanes o aviones franceses dependen cada vez más de las importaciones, que podrían encarecerse. Algunos compradores también intentan evitar el metal de Rusia, que suele ser un gran proveedor de Europa.

La industria dice que necesita urgentemente el apoyo del gobierno para sobrevivir. Sin embargo, cualquier medida, como los topes de precios fijos para mantener en funcionamiento las plantas que consumen mucha energía, puede ser difícil de justificar, ya que los consumidores enfrentan el aumento de las facturas de electricidad y la amenaza de racionamiento y apagones.

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Los problemas del sector del aluminio brindan un claro ejemplo de lo que está sucediendo en las industrias de uso intensivo de energía de Europa: en todo el continente, los fabricantes de fertilizantes, las fábricas de cemento, las acerías y las fundiciones de zinc también están cerrando en lugar de pagar precios exorbitantes por el gas y la electricidad.

Lo más preocupante para el sector manufacturero de la región: puede que no sea solo un cierre de invierno. Los precios de la electricidad para 2024 y 2025 también se han disparado, lo que amenaza la viabilidad a largo plazo de muchas industrias.

A los precios de mercado recientes, la factura anual de electricidad de la fundición de Slovalco rondaría los 2.000 millones de euros, según el director gerente Milan Vesely. Slovalco decidió suspender la planta debido a una combinación de precios de energía altísimos y la falta de compensación de emisiones que está disponible para las fundiciones en otras partes del bloque.

El reinicio de la planta, que podría demorar hasta un año, solo será posible mediante una combinación de energía más barata, un fuerte aumento en los precios del aluminio y apoyo adicional del gobierno, dijo Vesely en una entrevista esta semana en el sitio.

«Esta es una verdadera crisis existencial», dijo Paul Voss, director ejecutivo de European Aluminium, que representa a los mayores productores y procesadores de la región. «Realmente tenemos que arreglar algo bastante rápido, de lo contrario no quedará nada que arreglar».

Combinado con los aranceles de importación que los productores europeos han luchado por imponer, el aumento del costo de la energía podría obligar a los fabricantes a enfrentar una prima cada vez mayor sobre los precios internacionales predominantes para asegurar el suministro, lo que sería un golpe adicional para la posición competitiva de Europa en la economía industrial mundial.

“No quedará nada que arreglar”

Los productores de otros metales como el zinc y el cobre también están sufriendo mucho, pero las grandes cantidades de energía requeridas para fabricar aluminio han hecho que el sector sea particularmente poco rentable.

En Alemania, la energía necesaria para producir una tonelada de aluminio habría costado alrededor de $ 4,200 en el mercado al contado el viernes después de superar los $ 10,000 el mes pasado, según cálculos de Bloomberg. El precio de futuros de la Bolsa de Metales de Londres rondaba los 2.300 dólares la tonelada el viernes. Esto significa que las reducciones deberían acelerarse durante el invierno.

«Cada vez que experimentamos un crecimiento económico más lento y los márgenes de fundición están bajo presión, vemos que las fundiciones europeas cierran gran parte de su capacidad», dijo Uday Patel, director senior de investigación de Wood Mackenzie. «Cuando las cosas mejoran, hay fundiciones que nunca vuelven a estar en línea».

Wood Mackenzie estima que Europa ya ha perdido alrededor de 1 millón de toneladas de su capacidad de producción anual de aluminio, y Patel dijo que espera que alrededor del 25% de esa capacidad se reduzca permanentemente. Wood Mackenzie cree que otras 500.000 toneladas son «muy vulnerables» al cierre.

Los recortes tuvieron poco impacto en los precios del aluminio, que han caído más de un 40% desde un máximo en marzo, ya que los comerciantes se preparan para una caída global de la demanda que podría ser aún más severa.

Pero aunque las pérdidas de producción de Europa representan alrededor del 1,5 % del suministro mundial, dejarán a los consumidores europeos cada vez más dependientes de las importaciones, que serán más caras y tendrán una mayor huella de carbono.

Los fabricantes europeos ya están pagando altos costos de envío para enviar aluminio a los puertos locales, y los aumentos adicionales podrían colocarlos en una posición cada vez menos competitiva frente a sus pares en Asia y Estados Unidos.

La crisis energética también se está extendiendo rápidamente a través de la cadena de suministro de las empresas que compran aluminio de las fundiciones y lo convierten en productos especiales que se utilizan en todo, desde automóviles hasta envases de alimentos.

Utilizan cantidades significativas de gas en el proceso, y muchos buscan trasladar sus crecientes costos de energía a través de recargos de contrato que podrían costar costos adicionales a los fabricantes en los años venideros.

“Los cierres de fundiciones son solo la punta del iceberg porque también hay jugadores intermedios que compran metal premium y lo convierten en productos para industrias como latas de bebidas y automotriz”, dijo Michel Van Hoey, socio principal de McKinsey & Co. Estas empresas generalmente han visto sus facturas de energía se multiplican por diez y “no podrán traspasar completamente estos costos sin algún grado de destrucción de la demanda o sustitución de importaciones”.

En Slovalco, Vesely, que ha estado en la empresa desde 1989, espera poder reabrir la planta una vez que bajen los precios de la energía, pero reconoce el riesgo de que pueda permanecer desconectada durante años.

“Hay que hacer algo si no queremos destruir la producción europea de aluminio”, dijo. «Si Europa ve al aluminio como un metal estratégico, entonces las plantas de aluminio deberían tener precios de electricidad garantizados».

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