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Profesor de la Universidad Estatal de Oregón libera polillas y avispas destructivas en los huertos


El campus de la Universidad Estatal de Oregón en 2018.

El campus de la Universidad Estatal de Oregón en 2018.

Cada semana durante los últimos tres meses, el profesor de la Universidad Estatal de Oregón, Christopher Adams, ha liberado más de 4000 polillas de la manzana en los fértiles huertos del desfiladero del río Columbia.

Los insectos no nativos de media pulgada no parecen gran cosa, pero cuando depositan sus larvas dentro de manzanas, peras, nueces u otros cultivos, causan estragos.

Según un análisis de 2018, les costaron a los productores de manzanas de Washington más de 500 millones de dólares en daños.

Y es exactamente por eso que Adams soltó las mariposas.

No, no es un agroterrorista. Cada polilla que deja en la naturaleza ha sido esterilizada.

«Estos machos y hembras esterilizados volarán y se aparearán con cualquier mariposa salvaje», dice Adams. «Debido a que están castrados, no tienes descendencia».

Adams es profesor asistente de bugología de árboles frutales en la Extensión de Hood River de la Universidad Estatal de Oregón.

Su lanzamiento de verano de mariposas esterilizadas es solo uno de los muchos proyectos de investigación en curso que dirige, todos bajo el paraguas de una técnica agrícola conocida como manejo integrado de plagas.

Los arbolistas de Hood River tienen una ventaja inicial

Más una estrategia que una herramienta específica, el Manejo Integrado de Plagas (MIP) se enfoca en un conjunto de técnicas, además de los pesticidas, para controlar las poblaciones de plagas. Estos incluyen la introducción de depredadores naturales, la modificación del hábitat y los ajustes genéticos.

Los arbolistas y agricultores en la región de Hood River están «muy por delante de la mayoría de las otras áreas» cuando se trata de este tipo de intervenciones, dice Adams.

El lanzamiento de este verano de mariposas esterilizadas está inspirado en un proyecto de larga data en la Columbia Británica.

El Programa de liberación de insectos estériles de Okanagan-Kootenay ha esterilizado y liberado polillas de la manzana en la región del valle de Okanogan desde 1992. Esto resultó en una reducción del 94 % en la población de polillas, lo que redujo la cantidad de pesticidas utilizados en un 96 %.

El criadero de Okanagan-Kootenay es el único en el mundo, dice Adams.

Sus introducciones bastante modestas este verano tienen como objetivo demostrar que un programa similar podría funcionar en el área de Columbia Gorge.

Y aunque al principio, Adams espera construir un criadero de Columbia Gorge en el futuro, uno que, en lugar de usar cobalto radiactivo, use rayos X para esterilizar las polillas.

Si bien el objetivo original del proyecto BC era la erradicación, Adams dice que ha resultado insostenible.

“La erradicación es algo difícil con los insectos”, dice. “Son tan buenos para sobrevivir. Si tienes un manzano en tu jardín, es suficiente. Puedes albergar a la última población restante.

«Jugando a Dios» con la naturaleza

Otros proyectos en los que Adams ha estado trabajando este verano incluyen la introducción de una pequeña avispa, Trissolcus japonicas o «avispa samurái», que pone sus huevos en los huevos de la chinche apestosa marmolada marrón.

La chinche es una especie no originaria de Asia que, al igual que la polilla de la manzana, puede destruir los cultivos.

Si bien la chinche apestosa no tiene depredadores en América del Norte, la avispa samurái es nativa del hogar de la chinche apestosa. La avispa ya está presente en Estados Unidos y Oregón.

Este año, Adams liberó casi 20 000 avispas de 1 a 2 milímetros de largo.

“En su rango nativo, brindan un control del 80 al 90 por ciento de este error”, dice.

La mayoría de los arbolistas, dice, están felices de usar controles sin pesticidas, particularmente porque todos los insectos eventualmente se vuelven resistentes a los pesticidas.

Jugar a Dios con los sistemas naturales puede ser un juego arriesgado, y ha habido ejemplos devastadores y de alto perfil de control experimental de plagas que salió mal. Nada más que la introducción de sapos de caña a Australia en 1935.

Se trajeron sapos, nativos de América del Sur, para controlar la población de escarabajos. Sin embargo, los anfibios voraces y venenosos han ignorado en su mayoría a los escarabajos, diezmando en cambio a otras especies nativas mientras se reproducen como conejos.

Actualmente, hay alrededor de 200 millones de sapos de caña en Australia.

Este fracaso épico está grabado a fuego en la mente de los investigadores y gerentes, dice Adams, y ahora cualquier retoque ecológico pasa por múltiples capas de escrutinio científico y político.

«No creo que estemos en esta etapa arrogante», dijo. «Si pudiera comparar eso con tener 18 años y pensar que tenemos 10 pies de altura y somos a prueba de balas, como comunidad científica, estamos más allá de eso. Hay un gran proceso para tomar decisiones. Nadie decide si es aceptable publicar algo.

Eli Francovich es un periodista que cubre la conservación y la recreación. Con sede en el este de Washington, su libro sobre el regreso de los lobos al oeste de Estados Unidos se publicará en abril de 2023.

Columbia Insight, con sede en Hood River, Oregón, es un sitio de información sin fines de lucro centrado en cuestiones ambientales en la cuenca del río Columbia.

Este artículo apareció originalmente en el Salem Statesman Journal: profesor de OSU libera avispas destructivas en Columbia Gorge



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